打游戏与读博士

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之前写过不少的文章回顾自己的博士生生涯,期间也收到了一些读者的留言,在此再次感谢大家对公众号“数学人生”的关注。除了一般的留学常见问题之外,也有读者提问:“读博士究竟能够给一个人带来什么?”其实,这个问题非常难回答,因为一千个读者眼中就有一千个哈姆雷特。每个PHD由于自己的研究方向的不同,确实对读博士这件事情上有着自己不同的见解。有的PHD从入学一开始就是为了得到一个更高的学历,从而能够找到一个更好的工作,在企业能够有一个更优的起点。有的PHD则是为了做自己喜欢的事情,或者说喜欢科研这件事情,从而让开始攻读博士学位。有的PHD可能是因为当年没有想好自己应该做什么,所以就选择了继续读书。不管怎样,读PHD这件事情确实能够给PHD们或多或少的带来不同程度的影响。

在回答“读PHD究竟能够带来什么?”这个问题之前,我们先来看一个非常常见的例子。为什么能够嗑瓜子或者打游戏的人非常多,但是能够攻读PHD的人则没有那么多?大家通常来说都能够在嗑瓜子或者打游戏上面花费更多的时间,但是却很少有人能够选择去攻读一个博士学位。

从笔者的观点来看,最关键的则是一个反馈周期的问题。一般情况下,一个人要想吃到瓜子,只需要花费几秒钟的时间就能够有一次正反馈。一个人要想顺利打赢游戏,通常来说也就是花费几十分钟的时间。但是一个人要想在科研的道路上得到正反馈,一般来说少则几个月,多则几年,甚至从来就没有过正反馈。

对于一个本科生而言,在学业上要想获得正反馈其实通常来说只需要花费一个学期的时间,只用通过几个月的时间,就正式学完一门课并且得到相应的成绩。要想获得学士学位,按部就班的学习完学校安排的所有本科课程,就可以得到应该获得的成绩。

但是对于一个博士生而言,一旦在开学的时候通过了学校的注册,就表示一场未知的旅途开始了。除了学校安排的少量的博士生课程之外,博士生的研究课题与导师的研究方向是有关联的。这个时候导师一般来说都会给学生布置一些论文和书籍,然后让学生准备相应的开题报告。所谓开题报告就是指当前科研未知的某个研究方向,需要博士生在未来的几年内根据这个开题报告完成这个课题,从而拿到相应的博士学位。在这几页的开题报告里面,博士生会介绍当前的科研场景,未来预期,实施计划和方案。当然,导师也会基于这个开题报告给出相应的建议和评价。于是,一场充满未知的旅途开始了。

即使有了开题报告和导师的建议,博士生拿到的通常来说还是一个非常虚的研究方向。不要说能够预期最后的科研结果是什么,就连第一步怎么开始都不一定知道。对PHD来说,之后就是漫长的研究征程了。就笔者读数学PHD的经验而言,一页书看一天已经是家常便饭,推导一个公式推导几周已经算效率高的情况了。一个学期过去了,能够看懂一篇 Annals of Mathematics 的论文已经属于不错的成绩了,因为通常来说都是读了很多文章,然后实在是读不懂就没有毅力坚持下去了。但是对于博士生而言,读懂几篇文章并不能让自己顺利毕业,只有在现有的基础上做出新的结果才能够顺利通过答辩。其实做自己的课题比读别人写好的论文更加辛苦,因为科研本身就是一个非常辛苦的路程,并没有既定的路线让人行走。如果是本科生的话,如果遇到难题要么选择咨询其他人,要么选择放弃这个题目。但是对于PHD而言,身边的人所研究的课题是不一样的,所以没有人可以咨询;如果放弃了这个课题很有可能就意味着放弃这段时间的调研成果,甚至放弃博士学位。因此通常来说,博士生为了拿到学位,就一定要做出一些新的成果,而且在科研的道路上,很难在一个很短的时间内获得相应的正反馈。而且PHD在科研的各种状态中,往往很努力的工作和科研,但是总是无法得到正反馈,甚至会在一个很长的时间内(短则几个月,长则三五年)处于一个比较混沌的状态。一会感觉自己能够做出来这个课题,一会又觉得自己不能够做出来这个课题;一会觉得自己的方向正确,一会又觉得自己走错了方向。做一个课题通常来说会反复经历这样的很多轮心路历程,因此会给很多PHD的心理带来很多折磨。

在打游戏的时候,如果难度过高,就可以选择调低难度;如果难度偏低,则可以选择更高的对手进行挑战。无论是难易程度如何,玩家都可以根据实际情况来选择下一步操作。在嗑瓜子的时候,只要轻轻一嗑,就可以知道瓜子的质量好坏,从而选择继续吃这包瓜子还是换一包瓜子。

但是一个PHD在攻读博士学位或者做一个创新领域的时候,需要花很多的时间在未知的领域中去探索新的事物,需要学会如何面对一个更长时间才能得到的正反馈。而读博士所获得的除了知识以外,则是学会了如何在一个未知的领域中进行探索,学会如何在短期无法得到正反馈的时候调整自己的状态,如何在一片迷雾中继续努力前进。

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